Interview: De grote plannen van Mindscape

donderdag 16 februari 2017 - 15:36

Mindscape Nederland staat aan de vooravond van een van de belangrijkste gamereleases in zijn geschiedenis: Syberia 3. Maar de game is niet het enige ijzer dat het bedrijf in het vuur heeft. Eigenaar Mark Huijmans: “Wij doen het anders dan de concurrentie.”

Mindscape loopt al jaren mee in de Nederlandse game-industrie. Als uitgever was het verantwoordelijk voor succesvolle licenties als Robbie Konijn, waarvan ruim een miljoen units zijn verkocht. Het bedrijf heeft door de jaren heen verschillende eigenaren en verschillende prioriteiten gehad. Een van de constante namen binnen Mindscape is die van Mark Huijmans. Hij vervulde diverse rollen binnen de verschillende versies van de uitgever-distributeur. Sinds drie jaar is Huijmans eigenaar en hij heeft grote plannen.

Je bent al meer dan twintig jaar werkzaam binnen de industrie. Kun je iets vertellen over de ontwikkeling van Mindscape?
“Ik werk sinds 1995 in de game-industrie. Ik begon als stagiair bij Domus, destijds de grootste Nederlandstalige software-uitgever. Dat groeide uit naar een baan waar ik als productmanager verantwoordelijk was voor financiële software en games. We werden overgenomen door The Learning Company (TLC), dat binnen twee jaar uitgroeide tot een van de grootste gamebedrijven ter wereld, met titels als Myst, Prince Of Persia en Riven. Mattel kocht voor miljarden The Learning Company en verkocht het anderhalf jaar later aan Gore Investment. TLC werd in onderdelen van de hand gedaan. De Franse CEO van The Learning Company kocht de Europese rechten voor Europa en Australië. Zo werd de oude versie van Mindscape geboren. In 2005 werd ik door Co Hermans gevraagd als general manager Disky Benelux. Drie jaar later ben ik teruggekomen bij Mindscape. In 2011 heeft de toenmalige directie de Benelux-afdeling aan mij en een collega verkocht. Twee jaar later ben ik alleen verder gegaan.”

Het eerste grote succes van jouw Mindscape was Rollercoaster Tycoon.
“Klopt, daarna is het balletje gaan rollen. We sloten een contract af met de Franse uitgever Microids, en uit die samenwerking kwamen games voort als Moto Racer 4, met VR-ondersteuning voor PS VR, en Yesterday Origins. Twee mooie titels om het consolelandschap weer mee te verkennen. In april staat de grote klapper van Microids op het programma: Syberia 3. Ik heb zelf in 2002 het succesvolle eerste deel van deze serie in de markt gezet.”

Hoe ben je bij Microids aan tafel gekomen?
“Ik hoorde dat er gewerkt werd aan Syberia 3 en heb toen goed gekeken hoe Mindscape ervoor stond. De conclusie was dat we een solide basis hadden en dat er mogelijkheden waren om achter die titel aan te gaan jagen. Er waren veel geïnteresseerden, zowel nationaal als internationaal. Ubisoft doet bijvoorbeeld de Amerikaanse release. Het heeft natuurlijk geholpen dat ik bekend ben met de franchise.”

Wat heeft uiteindelijk de doorslag gegeven?
“Wij doen het anders dan de concurrentie. Onze insteek was: dit is geen distributiedeal voor ons. We behandelen de titels van Microids alsof ze van onszelf zijn. Om dat kracht bij te zetten heb ik dedicated personeel aangenomen. We trekken 365 dagen per jaar aan de titels. Als het niet in de fysieke retail is, dan wel in onze eigen webshop die we primair inzetten voor marketingdoeleinden. Dat is iets wat geen andere Nederlandse distributeur kan.”

Een andere belangrijke partner is Warner Interactive Entertainment. Mindscape zet pc-versies van oude successen opnieuw in de markt. Hoe is die samenwerking ontstaan?
“Warner heeft een heel mooie back catalogue met flink wat juweeltjes. Wij hebben gevraagd als partner te mogen opereren om meer focus op oudere titels te kunnen leggen. Mainstream-titels blazen we zo een nieuw leven in met bijvoorbeeld nieuwe verpakkingen en marketingacties (zoals de LEGO-weken). Dat dit een serieus onderdeel van Mindscape is, blijkt uit het feit dat we deze titels direct kunnen leveren uit ons eigen warehouse, en dat we veel tijd en energie steken in de marketing van deze titels.”

2016 was een bijzonder jaar. Veel games hebben de potentie niet waargemaakt, qua verkoopaantallen. Heb jij daar ook last van gehad?
“Vorig jaar was heel vreemd. Natuurlijk heeft Mindscape het afwijkende koopgedrag van de consument ook gevoeld. We zijn tevreden met het resultaat van Yesterday Origins en Moto Racer 4, maar hadden stiekem wel op meer gehoopt. Daar staat tegenover dat Rollercoaster Tycoon het fantastisch deed, en de verzamelgame Rollercoaster MegaPack oversteeg de al hoge verwachtingen. We hebben de games geschikt gemaakt voor Windows 10 en dat goed gecommuniceerd. Qua doorverkoop is het onze bestseller. Iedere week noteren we zo’n vijf- à zeshonderd bestellingen voor de fysieke game. De verzameling is in november verschenen en inmiddels staat de teller op meer dan 30.000 stuks in de Benelux. We hebben ook de rechten voor Frankrijk. Onze markt bestaat dus niet uit 15 maar 80 miljoen mensen.”

Maak je zorgen over de resultaten van het afgelopen najaar, met een grote release als Syberia 3 in het vooruitzicht?
“Microids heeft de beslissing genomen om de releasedatum van Syberia 3 een maand te verschuiven. De game verschijnt nu op 20 april. De gedachte is dat maart in het teken staat van de Nintendo Switch. Daar concurreer je op die manier niet mee. Syberia heeft een grote fanbase die uitkijkt naar de release. We moeten hen nu enigszins teleurstellen. Dat is jammer, maar gelukkig is het vertrouwen in de titel heel erg groot.”

Mindscape begeeft zich sinds kort ook in de arena van mobiele games en apps.
“Ons eerste wapenfeit was een app (voor Android en iOS) van de evergreen Robbie Konijn, die wij nu in tien verschillende talen gaan uitbrengen. Een compleet nieuw pad voor ons, omdat we deze titel zelf ontwikkeld hebben. Daarnaast lanceren we de komende maand een drietal free-to-play games. Het zijn eerste stappen, maar ze zijn ons bevallen. Ik sluit licentiedeals met appbouwers dan ook niet uit. Mindscape is in eerste instantie weliswaar een fysieke distributeur, maar we denken natuurlijk ook na over verbreding van ons speelveld.” 

Het complete interview met Mark Huijmans is te vinden in het februarinummer van Entertainment Business begin deze maand is verschenen.