Onno Blomsteel over het succes van zijn platenzaak North End Haarlem

woensdag 21 juni 2017 - 13:21

North End Haarlem is al vijftig jaar een begrip binnen de Nederlandse muziekbranche. De drijfveer voor eigenaar Onno Blomsteel is eenvoudigweg zijn passie voor muziek. De retailer ziet daarnaast nog genoeg kansen en toekomst voor zijn winkel. “Vinyl en Record Store Day hebben ons laten zien dat er nog veel mogelijk is.”

Een moderne platenzaak bevindt zich vaak in het centrum en verkoopt naast nieuwe releases ook een wagonlading tweedehands. Zo niet North End Haarlem. Deze winkel ligt aan de rand van Haarlem en verkoopt enkel nieuw product. De reden is simpel, aldus eigenaar Onno Blomsteel: “Er zijn tegenwoordig zo veel goede aanbiedingen voor een euro of vijftien. Waarom zou ik dan nog tweedehands voor een tientje gaan aanbieden?”

Deze visie is exemplarisch voor de werkwijze van North End Haarlem, dat afgelopen Record Store Day zijn vijftigste verjaardag vierde. Bert Buter, de oprichter van North End, had twee passies: The Beatles en voetbal. Hij kwam uit een ondernemersgezin en startte begin 1967 een muziekwinkel. Na een lastige aanloopperiode verscheen op 1 juni van dat jaar Sgt. Pepper’s van The Beatles. Dat was een knaller die de winkel in één keer op de kaart zette. Vanaf dat moment was North End klaar voor de hoogtijdagen van vinyl – en later de cd.

Zaterdaghulpje
Onno Blomsteel begon in 1987 als jong ventje in de functie van zaterdaghulpje. “Ik kwam hier al vanaf mijn tiende, singeltjes kopen. Ik wilde er het liefst dag en nacht zijn – en dat is uiteindelijk gelukt.” Het bijzondere is dat de moeder van Blomsteel uiteindelijk een relatie kreeg met oprichter Buter. Zo werd zijn zijn baas ook zijn stiefvader. De stap, jaren later, om North End Haarlem over te nemen werd hierdoor een logische. Blomsteel: “Het meest fantastische is dat Bert hier nog steeds rondloopt en waar nodig helpt.”

Blomsteel kijkt terug op een bijzondere dertig jaar. Zo waren er naast veel hoogtepunten ook de bekende dieptepunten. “Natuurlijk speelde streaming en illegaliteit daarbij een belangrijke rol. Bovendien was de consument op een bepaald moment klaar met de oude manier van muziek kopen. Alles werd iedere keer immers duurder, en ineens waren er goedkopere of zelfs gratis alternatieven. In de moeilijke tijden hebben we natuurlijk wel eens gedacht: hoe moet dat verder? Maar vinyl is een goede redder geweest, en dat is begonnen met Record Store Day.”

Record Store Day
Record Store Day was, ook voor North End, dé katalysator voor het succes van vinyl. “Tien jaar geleden zat iedere muziek winkelier met de handen in het haar”, vertelt Blomsteel. “Er was een jaarlijkse daling van 8 procent en steeds meer winkels verdwenen. Hoe hard je ook je best deed, de belangstelling nam af. In Amerika hoorde ik van het Record Store Day-succes. Ik weet nog dat ik de NVER heb gemaild, en die waren ermee bezig. Drie jaar later werd ik gebeld door Marlijn Parlevliet; die werd door de brancheorganisatie ingehuurd om een Nederlandse versie op poten te zetten. We zijn gelijk ingestapt. Bij het checken van de releaselijst voor die dag krabde ik me achter de oren. Met veel bands en zangers was ik namelijk niet bekend. Toch hebben we voorzichtig ingekocht. Zaterdagochtend stonden hier dertig man voor de deur – naast vaste klanten ook mensen uit Zaandam, Beverwijk en Amsterdam. Binnen drie kwartier was mijn hele voorraad weg. Het mooiste was dat de klanten echt heel erg blij waren en dat ook niet onder stoelen of banken staken. Dat zag je normaal niet – men kocht een cd, rekende af, groette je en vertrok. Record Store Day liet zien wat er mogelijk was.”

Webwinkel vs. fysieke winkel
Een andere belangrijke factor in het succes van de onderneming was de beslissing om een webwinkel te openen. Rond 2009 werd het winkelcentrum waarin North End gevestigd is steeds leger. Daarnaast was er ook bijna geen aanloop van toeristen, omdat de winkel daarvoor te ver buiten het centrum van Haarlem ligt. Blomsteel: “Men riep wel eens: nu is het tijd om een echte baan te zoeken. Maar gesterkt door events als Record Store Day heb ik het geloof gehouden. Tegelijkertijd wist ik wel dat er iets moest gebeuren, en dat is de webshop geworden. Het bleek een schot in de roos. De klanten hiervoor kwamen niet enkel uit Nederland maar ook uit Duitsland, Portugal en zelfs Japan en Nieuw-Zeeland. Het was een wereldwijd succes.”

Het aanbod van de webwinkel bevat niet de complete collectie. Dat is volgens Blomsteel ook nooit de insteek geweest. “We bieden speerpunten aan. Ik noem speciale uitgaven – die gelimiteerde edities en platen die niet overal meer staan. Eerlijk is eerlijk: de angst was er wel dat de webwinkel zo veel tijd in beslag zou nemen dat de fysieke winkel daar last van zou krijgen. Moet je daar 50 tot 60 uur in de week zijn, als 80 procent van de omzet uit online komt? Maar dat is uiteindelijk niet zo geworden, de verhouding is nu fiftyfifty. Drie jaar geleden heb ik me aangesloten bij de Mania-groep. De exclusieve acties die wij doen zijn waanzinnig en zorgen ervoor dat er mensen langskomen.”

Geen tweedehands
Hoewel veel muziekverkopers het segment tweedehands als vaste waarde en als zeer plezierige omzetmaker noemen, voert North End geen second hand-platen. Blomsteel legt uit: “De groei van vinyl is de laatste jaren heftig gegaan. De combinatie van winkel en online zorgt ervoor dat je het al heel druk hebt. Als je tweedehands gaat verkopen, moet je het goed doen: iedere plaat controleren, schoonmaken en voorzien van een nieuwe binnenhoes, voordat deze de rekken ingaat. Dat kost simpelweg veel te veel tijd. Mijn klanten gaan voor de muziek, niet voor de speciale persingen. Daarnaast verkoop ik ook nog cd’s, en dat gaat ook door. We hebben gewoon de ruimte niet voor tweedehands. North End Haarlem moet bekendstaan als het beste adres voor nieuw vinyl, en niet voor oudere platen.”