Interview: Bigben Interactive wil in iedere niche vertegenwoordigd zijn

woensdag 13 september 2017 - 14:01

Een aantal jaar geleden is Bigben Interactive een nieuwe weg ingeslagen. Van vooral een distributiepartner ontpopte het bedrijf zich tot een volledige uitgever. De volgende logische stap is het in de markt zetten van eigen content. Benoît Clerc, director video games, schetst de toekomst van Bigben. “We werken in een industrie waarin verandering de enige garantie is.”

Bigben Interactive vaart al jaren zijn eigen koers binnen de game-industrie. Het bedrijf is marktleider op het gebied van accessoires en is distributeur van onder meer de succesvolle Square Enix-titels. Sinds een paar jaar begeeft het zich ook in de arena van de eigen games. Samen met gerenommeerde uitgevers werkt het aan een aantal bijzondere sporttitels. “Er is goed geld te verdienen aan vergeten genres”, aldus Benoît Clerc, director video games bij Bigben.

Was de ambitie om zelf games uit te geven er al langer?
“De realisatie kwam door de aankoop van de WRC-licentie, drie jaar geleden. Dit was het bewijs dat een relatief kleine speler als Bigben Interactive ook met eigen titels kwalitatief hoogstaande games kan uitbrengen en een succesvolle speler kan zijn in het middensegment.”

Dat moet een flink financieel risico zijn geweest, zeker gezien de budgetten die beschikbaar worden gesteld voor triple A-titels.
“We werken in een competitieve markt, maar niet alles draait om blockbusters. Neem bijvoorbeeld de filmindustrie, waar niet alleen grote Hollywoodproducties als Avatar volle zalen trekken, maar ook independents als Manchester By The Sea. Zo is het bij ons ook. Als wij een rugbygame uitbrengen, gaan we echt niet de concurrentie aan met marktleider FIFA. Maar er zijn genoeg rugbyfans die interesse hebben in deze titel. Door een kwalitatief goede game uit te brengen hopen we fans aan ons te binden. Tennis is een ander goed voorbeeld. Dit jaar kondigden wij de nieuwe game Tennis World Tour aan. Er is al een aantal jaren geen tennisgame verschenen; voor de grote gamebedrijven zijn dit soort sporten niet interessant, omdat ze te weinig opbrengen. De EA’s, Ubisofts en Activisions van deze wereld zijn ingericht op het uitbrengen van enkel blockbusters. Wij denken echter dat er wel goed geld te verdienen is met dit soort ‘vergeten’ genres. Mits je het goed aanpakt natuurlijk.”

Hoe pakken jullie dan bijvoorbeeld Tennis World Tour aan?
“Zes jaar geleden bracht Take Two Interactive Top Spin 4 uit. Dit bleek vooralsnog de laatste tennisgame. Bigben kocht de licentie en werkte voor de nieuwe tennisgame samen met de ontwikkelaars van Top Spin 3 en 4, zodat de kwaliteit gewaarborgd was. Daarnaast zijn er verschillende nieuwe ideeën toegevoegd die van World Tour Tennis een nieuwe beleving maken. Zo zijn in de game dertig professionele tennisspelers opgenomen. We hebben niets aan het toeval over gelaten om hier iets bijzonders van te maken.”

Ligt de focus bij Bigben op sport?
“Dat genre is een belangrijk onderdeel, maar onze portfolio is divers. Van racegames als WRC en Test Drive tot actietitels als Outcast. Eerder dit jaar maakten we bekend dat we gaan samenwerken met de Warhammer-franchise. In de toekomst kunnen gamers onder meer uitkijken naar de eerste hack ’n slash-game met deze licentie. We willen uiteindelijk in iedere niche aanwezig zijn.”

Hoe belangrijk is de fysieke retailer in jullie ambitie?
“Iedereen ziet natuurlijk dat de markt aan het veranderen is. Een van de meest in het oog springende tendensen is de digitalisatie. Hiermee bedoel ik overigens niet alleen het aanbieden van games via onlinediensten, maar ook bijvoorbeeld DLC. De opmars van dit segment gebeurt relatief langzaam, en daar zijn we blij mee. Fysieke retail is voor ons belangrijk; laten we niet vergeten dat dit segment nog steeds goed is voor het grootste gedeelte van de omzet.”

Microsoft zet in op 4K met de release van Xbox One X, Nintendo brengt zijn Switch uit. Stapt Bigben gelijk in?
“De Switch gaat actief ondersteund worden. Als we nieuwe games uitbrengen, wordt de nieuwe Nintendo-spelcomputer ook meegenomen. Er staan voor het vierde fiscale kwartaal zelfs twee exclusieve Switch-games op stapel. Die zijn echter nog niet officieel aangekondigd. Op het gebied van 4K hebben met onze ontwikkelaars gesproken, en alle nieuwe titels krijgen 4K-ondersteuning. De vraag is natuurlijk of 4K de standaard gaat worden. Of misschien wel belangrijker: hoelang dat gaat duren. We werken in een industrie waarin verandering de enige garantie is. Nu is het 4K, over een jaar of vijf misschien wel 8K. Als uitgever moet je mee in die veranderingen.”

Hoe sta je tegenover virtual reality?
“Onze industrie heeft ‘technische disruptors’ altijd verwelkomd. Denk aan bijvoorbeeld het besturen van een game via beweging en de ontwikkeling van de 3D-handheld. Het verkopen van virtual reality is iets moeilijker. In het voortraject naar de lancering van VR hebben we een marktanalyse gedaan, en daar kwam uit dat het niet het juiste moment was om in te stappen. Terugkijkend is dat een goede beslissing geweest. Daar staat tegenover dat er binnen de ontwikkelaars en uitgevers veel enthousiasme is over deze nieuwe techniek. De realiteit is echter dat het nog niet goed genoeg werkt. Maar dat gaat in de toekomst vast veranderen. De prijs en het feit dat het technisch best lastig en tijdrovend is om een spel in VR te spelen, spelen ook mee in de consumentacceptatie.”

Wat gaat het najaar brengen voor Bigben Interactive?
“Dit wordt voor ons een heel goed jaar. Er worden vóór het einde van ons fiscale jaar, dat in maart eindigt, tien games uitgebracht. Het is onze ambitie om ieder jaar minstens acht tot tien titels uit te brengen van het kaliber World Tennis Tour en WRC.”